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LA SOCIOLOGA ANTE EL MEDIOAMBIENTE

Teresa Rojo

RESUMEN. Este artculo presenta, desde una perspectiva histrica que se remonta alprimer tercio de siglo, las contribuciones de la sociologa al estudio de las relaciones,socialmente significativas, de los seres humanos con el medio ambiente fsico y biolgico.La aproximacin realza el inters de continuar ofertando formacin en este saber a lossocilogos, tanto por el valor de las contribuciones pasadas como por su competencia parael desarrollo del conocimiento futuro. Frente a las pretensiones de marginacin el autordestaca: (a) las distintas etapas en que la sociologa aborda el medio ambiente, variando laperspectiva segn la problemtica social del momento y las influencias tericas renovadasque incorporan los distintos investigadores; (b) la interdisciplinaridad creciente de estecampo, originariamente ecologa humana pero tambin sociologa del medio ambiente,que valoriza a la sociologa por haberlo instituido y constituye un patrimonio en sucomunicacin con otras ciencias, y (c) la creciente relevancia social del medio ambientefsico y biolgico como factor de discernimiento en las decisiones polticas, que requiereuna oferta acadmica que capacite a los socilogos para contribuir al diseo interdisciplinarde los proyectos tcnico-organizativos, de transformacin de las condiciones de vida depoblaciones humanas, en entornos fsicos especficos.

La comunidad cientfica sociolgica incorpor tardamente a su com-prensin cientfica de la realidad una visin del medio ambiente comofactor fsico-biolgico conformador de estructuras y comportamientos, ascomo de los impactos de la organizacin y el cambio social en el medioambiente natural. Hasta prcticamente los aos sesenta, dentro de la co-rriente sociolgica principal, el uso del trmino medio ambiente se dedica-

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ba preferentemente a conceptuar las influencias sociales y culturales sobreel comportamiento (particularmente en contraste con la herencia) o comosinnimo de espacio o rea del territorio en el que se distribuyen o mani-fiestan los procesos sociales.

En la coyuntura histrica de los aos posteriores a la segunda guerramundial, acontecimientos de diversa ndole impulsaron el inters de losdepartamentos de sociologa universitarios por abordar la problemtica delmedio ambiente como entorno fsico y biosfera del sistema social. Por unaparte, contribuyen a esta renovacin los avances en ecologa general ybiologa de las poblaciones animales, junto con el desarrollo de la teora desistemas y de las leyes termodinmicas o de conservacin de la energa. Deotra parte, se ponen de manifiesto los riesgos sociales del crecimientoeconmico basado en un consumo acelerado de recursos, con perspectivasde acentuarse por la explosin demogrfica, y que conducen al deteriorodel medio ambiente. Entre los acadmicos se actualiza el debateneomalthusiano y, polticamente, en los pases avanzados, hacen su apari-cin los movimientos sociales ecologistas, junto con una mayor concienciasocial ciudadana, que presionan a las instituciones para que se practique elcontrol de los riesgos de los grandes proyectos tecnolgicos y de la conta-minacin medioambiental.

En Espaa, donde la sociologa no se reconoce institucionalmente comolicenciatura hasta el ao 1972, la demanda para que los socilogos colabo-ren en estudios medioambientales de valores, impacto, evaluacin deriesgos y poltica institucional va en aumento en los ltimos aos debidoal contenido sociopoltico de la cuestin.

Este artculo enuncia los antecedentes empricos y tericos con que lasociologa viene abordando el estudio de la interaccin medioambiental endistintas coyunturas histricas, con la intencin secundaria de abrir eldebate sobre el tipo de conocimientos que debieran formar parte delcurriculum acadmico de nuestros licenciados para garantizarles una vi-sin actualizada de la cuestin desde la perspectiva sociolgica.

1. EL MEDIO AMBIENTE CONCEBIDO COMO ENTORNO SOCIAL

Entre mediados y finales del siglo pasado, las corrientes principales depensamiento sociolgico presentan un natural rechazo a incluir en suobjeto de estudio la interaccin con el medio ambiente fsico-biolgico, eincluso evitan establecer paralelismos explicativos entre las ciencias fsicasy las sociales, que se haban practicado con profusin en la primera mitaddel siglo xix.

Esta postura es bastante lgica dado el confusionismo creado por lasconcepciones de los socilogos que podemos catalogar de predarwinis-tas. Esta consideracin es aplicable al menos hasta Spencer, de quien dice

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L. A. Coser que es de todo punto incorrecto llamar a Spencer un "darwinistasocial", ya que su principal doctrina fue desarrollada antes de que Darwinhubiese publicado algo sobre evolucin (L. A. Coser, 1971: 110).

Hasta la difusin de las novedades en el conocimiento cientfico de lahistoria natural del hombre, a mediados del siglo pasado, el planteamientode pensadores como Comte, Marx o Spencer era, en sntesis, el de unasociedad formada por la unin de individuos, que pasa por fases de trans-formacin equiparables al desarrollo mental de las personas (Comte), basa-da en el inters mutuo y contratos entre los sujetos, que crece en compleji-dad funcional (Spencer) y cuyos miembros estn en continua lucha ytensiones para modificar las condiciones sociales de produccin y apropia-cin de la riqueza, agrupados segn sus necesidades (Marx), y que seorienta a la bsqueda de un destino natural de convivencia ordenada, deequilibrio e igualdad.

Los avances en biologa y comportamiento social de especies vegetales yanimales que se presentaron a mediados del siglo pasado, de los cuales losescritos de Charles Darwin como El origen de las especies (1859) son lamuestra ms significativa, introducen un cambio radical en las formas deconcebir las sociedades humanas. La novedad conceptual introducida sepuede sintetizar en que los seres humanos pasan a ser vistos como seressociales antes que personas, en su evolucin biolgica y social. El sersocial, y no el individual, es lo que da origen a la cultura; la colectividad dasentido al desarrollo del lenguaje y del intercambio. A partir de ah, losorgenes o la razn de ser de la sociedad dejan de ser un objeto central parala sociologa, que lo asume como un hecho y pasa a centrarse en el estudiode las pautas de relacin internas, dentro de una coyuntura histrica enque los problemas reales-concretos radicalmente nuevos vienen plantea-dos sobre todo por dos tipos de procesos: el conocido como la revolucinindustrial y la expansin de las ideas liberales y democrticas (L. RodrguezZiga, 1984).

La generacin de pensadores del cambio de siglo refuerzan, por lotanto, la sociologa estrechando su objeto y partiendo de la existencia de lasociedad como categora de pensamiento. Como, por ejemplo, Durkheim,que define el objeto de la sociologa como el estudio de los procesossociales a partir de hechos sociales; o Simmel, como el estudio de lasinteracciones pautadas que se dan en los distintos contextos de sociedadeshistricas o culturales; o Max Weber, que la orienta al estudio de laaccin social (L. A. Coser, 1971). En todos estos autores, el medio en quese mueven los individuos se limita exclusivamente al medio social, comorealidad independiente que condiciona sus formas de hacer y de pensar, lascuales no pueden ser comprendidas ni explicadas si no se relacionan con elcontexto institucional.

Hasta prcticamente mediados del siglo xx es raro encontrar algnpensador social que incorpore las interacciones con el medio ambientefsico y biolgico como parte del objeto sociolgico, en el sentido de

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reconocerle una influencia en las relaciones sociales. En cambio, s esbastante comn la prctica de incorporar instrumentos conceptuales pro-cedentes de las ciencias fsicas al estudio de los procesos sociales.

Por lo que respecta a la ltima cuestin, como veremos ms adelante, eluso de trminos procedentes de otras ciencias se acenta con algunosautores de principios del presente siglo, en su estudio de procesos sociales.Los variopintos orgenes acadmicos de los pensadores sociolgicos de lapoca son parte de las influencias que explican los contenidos de susorientaciones. Tales son los casos de Vilfredo Pareto (1848-1923), ingenie-ro de formacin, y de Robert Ezra Park (1864-1944), periodista de recono-cido prestigio; el primero en Italia y el segundo en Norteamrica. V. Paretoemula la termodinmica para introducir su concepto de sistema social,que percibe la sociedad como un sistema termodinmico en el que losfactores que lo caracterizan son interdependientes, de tal manera que elcambio en una parte del sistema conduce a ajustes adaptativos en las otraspartes.

2. EL MEDIO AMBIENTE EN LOS ORGENESDE LA ECOLOGA HUMANA SOCIOLGICA

A Robert Ezra Park, junto con Ernest W. Burgess (1921), se les recono-ce el mrito de ser los primeros en proponer la Ecologa Humana comoun marco conceptual inspirado terminolgicamente en la ecologa vegetal yanimal, con el cual introducan un nuevo enfoque sociolgico al estudio delos comportamientos colectivos humanos. Trminos como simbiosis,comensalismo, sucesin, competicin, adaptacin, etc., se hicieron de usocorriente entre los socilogos de la Universidad de Chicago de la poca.Por aquel entonces, la ecologa se defina, en base a Ernst Haeckel, comorama de la biologa cientfica que pretende resaltar el hecho de que laestructura y comportamiento de los organismos estn significativamenteafectados por la convivencia con otros organismos de la misma y otrasespecies y por su habitat (Louis Wirth, 1945). El uso de esta terminologase aplicaba al estudio de los problemas sociales urbanos con una concep-cin del habitat equivalente a la de espacio en el que se desarrollan lasactividades humanas, ya sea el suelo o las construcciones.

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